Posible presencia de agua helada bajo la superficie de un cráter en Marte

Foto: ESA

Escombros hallados alrededor del cráter marciano Hadley a través de la sonda Mars Express parecen han despertado el interés de los científicos ya que podrían indicar la presencia de agua helada bajo la superficie del planeta.

Según informa la ESA, se trata de escombros arrancados de los cráteres más pequeños. Dos de ellos, uno al oeste (arriba) del cráter principal y otro próximo a su punto medio, están rodeados por una estructura que parece indicar la presencia de materiales volátiles bajo la superficie del planeta, probablemente agua helada.

Los expertos creen que los impactos que crearon estos cráteres habrían arrancado y fundido el hielo del subsuelo, mezclándose con los materiales de su entorno para formar una especie de ‘barro’ que se desparramó sobre la superficie que los rodea. Los científicos piensan que estas estructuras podrían indicar la existencia de agua helada bajo la superficie de Marte, a una profundidad de varios cientos de metros.

Las imágenes enviadas por la sonda, así como el estudio realizado sobre el terreno, revelan que el cráter Hadley continuó recibiendo impactos de cometas y asteroides después de su formación y posterior relleno con lava y sedimentos, que provocaron la aparición de nuevos cráteres menores en el interior de este y la formación del sistema de crestas sinuosas surcando la base del cráter principal.

Varios de los impactos que presumiblemente indican la presencia de agua en el planeta rojo habrían arrancado y fundido trozos de hielo del subsuelo mezclándose con los materiales de su entorno y formando una especie de barro que se desparramó por los alrededores.

Otro dato llamativo es la diferencia de profundidad entre el lado sur (izquierda) del cráter y la zona norte del cráter, siendo esta última más profunda que la primera. Este fenómeno podría deberse a un proceso de erosión conocido como “remoción de masa” que consiste en el desplazamiento de material de la parte superior de la ladera hacia abajo por efecto de la gravedad desencadenado por una serie de fenómenos como terremotos, la gelifracción, la erosión de la base de la ladera o bien la hidratación de los materiales que la componen.

La imágen, tomada el 9 de abril de 2012 por la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) de la sonda, muestra una vista aérea del cráter de Hadley situado en la región al oeste del Valle Al-Qahira, en la zona de transición entre las antiguas tierras altas del sur y las tierras bajas del norte de Marte.

Los descubrimientos de la sonda Mars Express se produjeron al retomar el estudio del cráter tras colaborar en el aterrizaje del laboratorio rodante de la NASA, el Curiosity, el pasado mes de abril.

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Hallan evidencias de la evolución climática de Marte

La sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha proporcionado imágenes de un cráter en Marte que podría mostrar evidencias de que el planeta sufrió importantes fluctuaciones periódicas en el clima debido a cambios en su eje de rotación.

El 19 de junio de 2011, la Mars Express apuntó su cámara de alta resolución estéreo en la región Arabia Terra de Marte en donde se encuentran el cráter Danielson, el más grande con aproximadamente 60 kilómetros de diámetro. Danielson, al igual que muchos en la región de Arabia Terra, está lleno de capas de sedimentos y en su interior son comunes los ‘yardangs’, colinas talladas en roca o cualquier material consistente modeladas por partículas abrasivas de polvo y arena que transporta el viento.

Se cree que los sedimentos fueron cementados por el agua, posiblemente por un antiguo depósito de agua subterránea profunda que se fue erosionando con el tiempo. Además, la orientación de las ‘yardangs’ lleva a los científicos a teorizar que los fuertes vientos norte-noreste depositaron los sedimentos originales y, posteriormente, provocaron su erosión en un periodo posterior, más seco, de la historia marciana.

Concretamente, la ESA destaca que, en el largo campo de dunas oscuras (de 30 kilómetros) de Marte, se puede ver que las ‘yardangs’ se dividen y se cree que se formaron en una época posterior.

El suelo del cráter Danielson muestra evidencia de una serie de capas alternas sedimentarias con espesor aproximadamente uniforme y separación. Algunos científicos creen que esto se debe a las fluctuaciones periódicas en el clima de Marte, provocadas por cambios regulares en el eje del planeta de la rotación.

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